aceites esenciales

Aceites Esenciales : Definición y Propiedades.

¿ Que son los aceites esenciales?

Seguramente, muchos de vosotros antes de haber llegado hasta este artículo ya tendriais un conocimiento previo más o menos preciso acerca de lo que es una aceite esencial.

Sin embargo desde mi experiencia, he podido comprobar que la idea que se tiene acerca de estos extraordinarios regalos para el bienestar y la salud del ser humano que son los aceites esenciales, es en general bastante difusa debido a las muy diversas fuentes de información a las que el lector puede encontrar en Internet y en otras publicaciones.

Desde un punto de vista químico muy general se podría  definir a los aceites esenciales como mezclas de sustancias orgánicas aromáticas de diversa naturaleza y funcionalidad, generalmente volátiles,y que producen y almacenan muchas plantas.

Dichas sustancias están presentes en ciertos canales secretores  de las plantas,  en diversos lugares de su estructura.

Así pues encontramos aceites esenciales en las hojas, en las resinas excretadas por ciertos árboles y plantas, en la piel de la fruta, en las ramas e incluso en la madera.

Los aceites esenciales están contenidos en todas las plantas que tienen flor, ya que una de sus funciones es la de atraer los insectos que son los que finalmente colaborarán en la polinización.

Es importante señalar que el contenido en aceites esenciales de una planta es muy bajo y se encuentra en una proporción que oscila entre un 0.1 y un 1.5 % en peso de la planta.

Por ejemplo para obtener una gota de esencia de rosa (0,05 cm3 )  se necesitan más de 30 rosas por término medio y una tonelada de flores de jazmín para obtener un litro de aceite esencial, se entiende por tanto que el precio de los mismos sea elevado)

Orígen de la denominación”aceites ensenciales” y un poco filosofía e historia

La denominación aceites esenciales está relacionada con la teoría de Paracelso, quien fúe un extraordinario terapeuta y que se refiere a la concepción que se denomina ” hermética” que afirma a grandes rasgos, que el microcosmos es reflejo de la imagen del universo.

El médico  y alquimista del renacimiento Paracelso ya indicaba  la posibilidad de poder extraer de las plantas lo que constituía su parte “activa” o fundamental , entediendo esto como en el sentido material y espiritual de la misma forma que el cuerpo físico del hombre interactúa con la materia, esa naturaleza esencial de la planta sería la que entraría en contacto con el alma humana.

Así pues,  los aceites esenciales representarían el componente más etéreo y  puro de la planta , por lo tanto el aislamiento de las partes sólidas o densas liberan su esencia.

Breve Historia acerca de los aceites esenciales

Las propiedades curativas y aromáticas de las plantas se conocen desde tiempo inmemorial , casi desde el orígen del hombre hace 60..000 años. Las primeras huellas acerca de los aceites esenciales se encuentran ya hace 40.000 años.

Primera época o época inicial.

En este periodo de la historia que comienza hace unos 60.000 años ya que se han encontrado señales de que el Hombre de Neandertal ya utilizaba algunas plantas medicinales y aromáticas a nivel rudimentario.

Hace unos 40.000 años, ya  se empleaban los vegetales de manera  rudimentaria en su estado natural, ó despues de triturarlo, aunque se han encontrado incluso señales de que ya se infusionaban las plantas así como de deccoción.

Segunda época : Primeros preparados médicos y cosméticos

Las regiones más destacables del florecimiento y profundización del conocimiento fueron lo que hoy en dia es la India, China y los países de la Cuenca Mediteránea.

China, puede considerarse como la patria originaria de la fitoterapia, pues en ella surgío hace más de 4500 años dejando un inmenso legado que lamentablemente ha sido olvidado en una gran extensión Es interesante decir que el famoso bálsamo de tigre contiene únicamente aceites esenciales en su composición

Y finalmente no hay que olvidar a la civilización ejipcia que hizó grandes aportaciones en cuanto al uso medicinal en aromaterapia y preparaciones medicinales a base de extractos vegetales.

Preparados medicinales muy complejos como el Kyphi, usado por los ejipcios hace mas de 2.500 años fueron aportados casi con toda seguridad por pueblos áun mas antiguos como los esenios.

aceites esenciales hipocrates
Hipócrates, padre de la medicina.

Hace unos 1500 años ya se crean las primeras formulaciones de aromaterapia moderna utilizadas aún hoy en dia, lo cual nos da una idea de que en realidad poco hemos desarrollado desde entonces.

En la antigua Grecia el padre de la medicina Hipócartes ya era un hábil usuario de plantas y aceites esenciales.

Tercera época : Edad media y Renacimiento

En la edad media,  siglos VII y XIII en el mundo árabe surgieron muchos hombres de ciencia, que hicieron grandes aportes a la medicina .

Un claro ejemplo es el de el médico persa Avicena,  a quien se le atribuye la invención del serpentín de refrigeración, desarrollando así  el proceso de extracción mediante destilación  para la obtención de aceites esenciales.

En el siglo XIII los perfumes procedentes de Arabia eran muy apreciados y conocidos en prácticamente toda Europa. Comienza la plantación de plantas aromáticas  y medicinales.

En el Renacimiento,  como es sabido tiene lugar un resurgimiento importantísimo de todas las artes  y las ciencias y la medicina no fue ajena en absoluto a esta revolución del conocimiento.

El descubrimiento de América aportó nuevas plantas exóticas. A partir de entonces se intesifica de manera muy notable la fabricación de aceites esenciales,fenómeno que se mantuvo  en constante crecimiento hasta prácticamente finales del siglo  XIX.

Cuarta época : El advenimiento de los compuestos de síntesis.

En el siglo XIX, la Química como ciencia  experimenta un fuerte desarrollo, lo que permite sintetizar una gran cantidad de  compuestos  en el laboratorio,  que hacen las veces de los remedios vegetales a un precio mucho más reducido debido a su elaboración mucho mas simple.

Así pues se van sustituyendo paulatinamente los aceites esenciales por estos compuestos de síntesis en lugar de aprovechar las nuevas técnicas y conocimientos que aporta la ciencia química para profundizar en las técnicas de aislamiento y separación de compuestos activos naturales.

No obstante y pese a ello se continuó con las investigaciones en torno a los aceites esenciales, aunque a mucho menor ritmo del que hubiera sido deseable.

En los albores del siglo XX se produce un aparente resurgimiento en el interés por los tratamientos naturales, a base de aceites esenciales.

Durante la Segunda guerra mundial, se emplearon aceites esenciales como desinfectantes y antisépticos y  posteriormente en el tratamiento de enfermedades como la tuberculosis, la diabetes.

Sin embargo y a pesar de los loables esfuerzos de muchos científicos como los doctores Gattu y Cajola y anteriormente Garnet, la utilización por parte de la medicina tradicional de los aceites esenciales ha ido lamentablemente a la baja, y se ha ido sustituyendo por fármacos de síntesis, lo cual no siempre está justificado, ni es más eficiente, generándose además otros problemas como los efectos secundarios que producen.

Acerca de las plantas aromáticas

Las plantas aromáticas llevan más de 40.000 años considerándose como un regalo del reino vegetal. Han sido utilizadas  como aderezos o especias para realzar el sabor de un plato de comida , como cosméticos que embellecen , para la curación de enfermedades, para la mejora y sanación de enfermedades de la psique y mucho más.

aceites esenciales plantas aromaticasLamentablemente , con el paso del tiempo, el ser humano ha ido perdiendo el conocimiento que de estas plantas tenía,  y de las sustancias que de ellas se extraían  y de los inmensos beneficios que nos aportaban , y lo ha ido sustituyendo por fármacos de síntesis , perfumes, medicinas y cosméticos fabricados con ingredientes derivados de la petroquímica que  además de poco eficaces han tenido un impacto sumamente negativo en nuestra salud y en el medio ambiente en general .

En nuestra prepotencia , hemos creído poder hacer más en unos pocos cientos de años , que lo que ha estado creando la naturaleza durante cientos de miles de años sin medir las consecuencias de nuestros actos.

Como químico orgánico, siento verdadera pasión por la Ciencia Química,y por el conocimiento acerca de las reacciones químicas y sus mecanismos, por la síntesis y sus estrategias, por las técnicas de caracterización de la estructura molecular de los compuestos orgánicos, pero esa pasión no me impide ver  que muchos de nosotros los químicos modernos, hemos hecho de aprendices de brujo jugando a querer ser más listos que la naturaleza, y la naturaleza se ha encargado de demostrarnos una vez tras otra, de que tenemos muchísimo que aprender de ella.

Así pues,  desde la humildad o mas bien desde la objetividad con la historia como químico trato de aprender y extraer de la naturaleza, lo que ella nos brinda tratando de modificar en la menor extensión posible lo que sabiamente nos proporciona. Lo cierto es que en cuanto a los aceites esenciales hemos inventado bastante poco, y por el contrario hemos olvidado mucho de lo que sabíamos hace siglos.

Lo que la naturaleza dá, nadie lo borrará

Propiedades químicas  y físicas de los aceites esenciales.

Propiedades físicas

A temperatura ambiente, los aceites esenciales pueden ser líquidos  de baja viscosidad excepto algunos como la mirra y el lúpulo y también sólidos cristalinos como el de rosa, tomillo o el hinojo.

A temperaturas inferiores a 10 grados centígrados algunos pueden cristalizar sin ningún tipo de alteración.

Solubilidad / Miscibilidad 

Ya decían los antiguos alquimistas que ” Semejante, disuelve a semejante”  y es que los aceites esenciales, como por ejemplo  los ácidos grasos insaturados  líquidos  (aceites ) ó sólidos (generalmente saturados)  (mantecas)  y de polaridad media o media alta como, alcoholes, cetonas, esteres, éteres y combinaciones de ellos. son solubles o miscibles con en disolventes orgánicos  de diversa naturaleza siendo estos principalmente apolares

Al ser inmiscibles con el agua a la par que volátiles, es posible arrastrarlos con vapor de agua, técnica de gran utilidad para su separación de las plantas que los contienen.

Actividad óptica

Son activos bajo la luz polarizada con un alto índice de refracción. Su poder rotatorio y su indice de refracción son propiedades físicas características de cada aceite esencial.

Color

Los aceites esenciales, presentan una gran diversidad de colores, lo cual era de esperar en función de su complejidad química y su contenido en terpenos y otras sustancias aromáticas con dobles enlaces conjugados, si bien la gran mayoría son de color amarillo o ámbar impercetible.

Como ejemplos de aceites esenciales coloreados podemos citar los siguientes :

  • Tanaceto o matricaria : Azules
  • Orégano y Tomillo timol : Rojos
  • Bergamota : Verde
  • Naranja y mandarina : Naranja
  • Amarillo pálido : albahaca, estragón.

 

Volatilidad e Inflamabilidad

Como consecuencia de la composición química de estas mezclas ricas en componentes volátiles es decir, se evaporan al entrar en contacto con el aire,  además los aceites esenciales son compuestos muy inflamables  y arden con gran facilidad.

Composición química genérica

En general, la composición química o matriz  que constituye un aceite esencial suele ser de una enorme complejidad, por ejemplo el aceite esencial de limón contiene no menos de 16 clases de terpenos , 16 tipos de aldehídos , 15 alcoholes 6 sesquiterpenos, 9 ácidos orgánicos, 9 ésteres ,15 carotenoides y 10 cumarinas, entre otros.

Así pues, , en términos generales se trata de mezclas que contienen entre otros cantidades muy variables tanto cuantitativa como cualitativamente de terpenos, alcoholes, aldehídos , ésteres, y cetonas de estructura molecular compleja y muy diversos entre si.


aceites esenciales moleculas
               Algunas de las moléculas que podemos encontrar en los aceites esenciales

Reactividad  y estabilidad de los aceites esenciales.

Las matrices químicas de los aceites esenciales, como ya hemos indicado con anterioridad presentan una gran complejidad debido a que se trata de mezclas de muchos compuestos de síntesis natural y con gran variedad de grupos funcionales.

Esto tiene como consecuencia el hecho de que en función de las condiciones externas se pueden producir reacciones entre las moléculas  presentes.

Por ejemplo en el caso del aceite esencial de limón que hemos indicado previamente  tenemos ácidos, alcoholes y ésteres  disueltos en el seno de la mezcla.

Si por ejemplo se eleva la temperatura hasta cierto punto, pueden activarse reacciones de esterificación, transesterificacion , transposición y en casos más extremos de oxidación y polimerización, que harían que el aceite esencial se desnaturalizara, ya que la matriz química puede cambiar drásticamente.

Incluso un simple arrastre en corriente de vapor a presión atmosférica puede dar lugar a la hidrólisis de los ésteres o la activación de determinadas reacciones químicas indeseables.

Por lo tanto, los métodos de aislamiento de los aceites esenciales, deben llevarse a cabo con sumo cuidado , tomando todas las precaucines posibles, y se deben preferir siempre aquellos métodos de extracción y purificación cuyas condiciones térmicas sean lo más parecidas posibles a las ambientales, como la extrusión en frio mediante presión ó el arrastre de vapor a alto vacío.

 Como norma general, cuanta menor sea la aplicación de calor y/o  la adición de componentes ajenos al aceite esencial ( como por ejemplo la extracción con disolventes), de mayor pureza y calidad será el producto extraido.

En posteriores artículos del blog de ecocosmética  trataremos otros aspectos de los aceites esenciales, como sus propiedades aplicativas, cosméticas y medicinales.


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Published by

Raul Cereceda

Licenciado en Ciencias Quimicas- Master en Química Orgánica con 28 años de experiencia profesional. Ha trabajado como Investigador y asesor en diversas áreas de la Quimica Aplicada Sostenible, en múltiples empresas de diversos paises. Profundamente preocupado por el impacto de la industria en el medio ambiente y en el ser humano, apuesta por una quimica basada en el aislamiento y caracterización de compuestos orgánicos presentes en la naturaleza y su empleo en formulaciones cosméticas y medicinales.

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